La tecnología CRISPR es una herramienta molecular utilizada para “editar” o “corregir” el genoma de cualquier célula. Eso incluye, claro está, a las células humanas. Sería algo así como unas tijeras moleculares que son capaces de cortar cualquier molécula de ADN haciéndolo además de una manera muy precisa y totalmente controlada. Esa capacidad de cortar el ADN es lo que permite modificar su secuencia, eliminando o insertando nuevo ADN. Las siglas CRISPR provienen de Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats, en español “Repeticiones Palindrómicas Cortas, Agrupadas y Regularmente interespaciadas.”

Existen dilemas éticos alrededor de la tecnología genética, pues los avances en biotecnología son lo suficientemente potentes como para alterar a la especie humana.

Ahora se puede cortar un gen deseado fuera de una cadena de ADN y sustituirla por otra. A diferencia de los enfoques pasados caros de terapias génicas previamente desarrolladas. CRISPR es un proceso que solía ser difícil, lento e irregular, ahora se ha convertido en mucho más fácil, rápido y barato.

En este momento se está probando con los mosquitos para combatir la malaria y el zika; también es utilizado para hacer al ganado resistente a las enfermedades; y selectiva para eliminar cosas como el VIH y la fibrosis quística a partir del ADN humano.

Pero la polémica está en que CRISPR también ha sido utilizado por los investigadores en China en los experimentos con embriones humanos (con resultados menos exitosos), lo que provocó las llamadas por varios científicos importantes de una moratoria internacional sobre este tipo de investigación, para que no sea el inicio de una tecnología de rápida propagación utilizada para todo tipo de experimentos no éticos e irreversibles.

Mientras que CRISPR captó de primera instancia el interés público con su temática microscópica, la atención se ha desplazado a su macro huella.

En este sentido surgen las siguientes cuestiones: ¿Cómo afectará a la humanidad? ¿Qué vamos a usarlo para cambiar? ¿Cómo vamos a hacer leyes y pactos al respecto? ¿Le dará lugar a un nuevo movimiento eugenésico de los genes cosméticamente arreglada y bebés de probeta usando CRISPR?

Serán las personas las que empezarán a tomar decisiones para utilizar esta nueva biotecnología para mejorar ellos mismos y sus propios hijos?

CRISPR se inventó casi por accidente, los científicos no estaban tratando de cambiar la vida tal como la conocemos. Ellos sólo querían ver lo que hace algún gen. Lo que descubrieron fue una técnica que hace todo tipo modificaciones o ediciones genéticas rápido y fácil. Y  ofreció la opción de hacer los cambios que se pueden heredar. Es decir, una edición que se realice en el ADN de un organismo podría ser pasado a sus descendientes.

Se piensa que es poco probable que CRISPR dará lugar a una nueva campaña de la eugenesia, (que es la filosofía social que defiende la mejora de los rasgos hereditarios  humanos mediante diversas formas de intervención manipulada y métodos selectivos de humanos). Al menos no el tipo de miedo impulsado por las políticas del gobierno de arriba hacia abajo, al estilo nazi.

Esto debido a los acontecimientos pasados que han horrorizado a la humanidad suficiente como para que las leyes se promulguen en contra de los abusos más flagrantes. Es poco probable que se utilice una institución pública para obligar a la gente. Nunca se podrá conseguir en una corte de Estados Unidos.

En este país las leyes están en contra de la experimentación en personas sin su consentimiento y, también se está en contra de la experimentación con embriones humanos, esto ofrece cierta protección contra ese escenario de pesadilla, así como un marco de valores compartidos para construir.

Pero algo realmente preocupante es que los individuos empiezan a tomar decisiones para utilizar esta nueva biotecnología para mejorar ellos mismos y sus propios hijos.

Cuando la humanidad se reúne nueva biotecnología, a menudo vemos un patrón similar. En primer lugar, nuestra reacción es de terror, incluso de disturbio. Por ejemplo: En el siglo XVIII en Boston, la viruela fue diezmando la población, sin embargo, los ciudadanos y pueblos cercanos lucharon y se amotinaron sobre la entonces nueva idea de la vacunación. Lo que es importante en esta etapa temprana, se cuida de pastoreo del proceso por el establecimiento médico, como los médicos a tomar sus propias decisiones éticas sobre cómo usarlo y como órganos de gobierno aprueban y lo regulan (un enfoque que hasta ahora muchos científicos que trabajan con CRISPR respaldan).

Después viene el miedo a la aceptación. La historia ha demostrado que aceptamos y adoptamos la nueva biotecnología porque es un beneficio. La idea de bebes de probeta, fue predichas por JBS Haldane en 1924 en una obra de ciencia ficción que más tarde inspiró la sociedad ficticia de Mundo feliz. En 1978, el primer bebé real probeta fue recibido en el mundo con la esperanza y la preocupación y hoy en día la mayoría de nosotros conocemos un bebé feliz o dos concebido con la ayuda de la Fecundación In Vitro.

En caso de que alguien con el dinero utilice CRISPR en sus hijos por nacer, ¿Se le permite hacerlo?

Es irónico, a menudo después de que el público ha aceptado una nueva tecnología surge una cuestión moral grave: la equidad en el acceso. Con CRISPR, es fácil imaginar un mundo en el que los que tienen y los que no tienen divergen aún más en los resultados de salud e incluso en los genes, porque los ricos pueden permitirse el lujo de mejorar sus genes y los genes de sus aún no nacidos, los niños para la inteligencia, la habilidad musical o la altura. El reto es que muchos de los rasgos que admiramos son poligénicos, como la inteligencia. Pero suponiendo que podemos encontrar la manera de producir genéticamente hijos e hijas más inteligentes, más fuertes, que va a llegar a hacer eso?

Incluso si todavía se siente vagamente poco ético, imagina a alguien con el dinero para utilizar CRISPR en sus hijos por nacer se le permite hacerlo. Se piensa que en un futuro próximo existirá el establecimiento médico que sostiene la línea y que habrá clínicas sin cita previa. Incluso en las clínicas de fecundación in vitro, al margen de la clase médica. Se ofrecerá una opción de CRISPR .

Aquí es donde nos encontramos con el tercer jugador en la nueva biotecnología, aparte de los individuos y los gobiernos: Las corporaciones. Es incuestionable que habrá un fuerte impulso de la industria de la biotecnología para el mejoramiento humano, no necesariamente para ser transmitida en la línea germinal, sino para intervenir en los órganos enfermos. En la fibrosis quística, por ejemplo. Se puede imaginar las empresas de biotecnología en desarrollo de tecnología para cambiar el genoma abajo de la línea germinal. Sería sujeto a la aprobación de la FDA (que es la agencia de gobierno que regula los alimentos, medicamentos, cosméticos, aparatos médicos, productos biológicos y derivados sanguíneos) en Estados Unidos, pero el éxito de la biotecnología depende de la demanda del consumidor; ¿Cuál será la demanda?

¿La gente que desee tomar ventaja de estas cosas si aprendemos cómo hacerlo? Por supuesto. De la misma manera que tratamos de encontrar mejores escuelas para nuestros hijos. Manipulamos nuestro medio ambiente. CRISPR tiene el atractivo de ser totalmente nueva, pero hemos tenido formas de modificación genética siempre.

Entonces, ¿Cómo preparamos la ética para la llegada de CRISPR? simplemente: “¡Aprender de la historia! Hay una gran cantidad de deja vu “.

Si no se puede aprender de la historia, es posible que, al igual que los genes defectuosos, podamos repetirla.